Tajemnice

Kolebka ludzkości: skamieliny Australopiteka ze Sterkfontein

Naukowcy z jaskiń Sterkfontein w RPA, znanych z odkrycia „Małej Stopy” i mnóstwa innych starożytnych szczątków homininów, uzyskali wyniki datowania, które mogą wywrócić linię czasu ewolucji grup przodków człowieka. Najnowsze badania wykazały, że niektóre szczątki Australopiteka hominin znalezione w tej jaskini są znacznie starsze niż wcześniej sądzono – około miliona lat starsze – potencjalnie umieszczając je w innej pozycji na drzewie ewolucyjnym. Badanie zostało właśnie opublikowane w Proceedings of the National Academy of Sciences.

Australopiteka
Cicero Moraes ”Australopitecus Afarensis” Wikimedia Common

Starsze niż Lucy: Sterkfontein i skamieliny Australopiteka

To była cała droga powrotna w 1936 roku, kiedy Sterkfontein strzelił do międzynarodowej sławy, z odkryciem pierwszego dorosłego Australopiteka. Australopiteki to rodzaj wczesnych homininów, które występowały w Afryce w późnym pliocenie i wczesnym plejstocenie. Rodzaj ten jest uważany za najbardziej prawdopodobnego poprzednika rodzaju Homo, który ostatecznie dałby początek Homo sapiens, lub „współczesnym ludziom”, donosi Business Insider .

Jaskinia Sterkfontein znajduje się w obszarze Afryki Południowej uważanym za „Kolebkę ludzkości”, gdzie znajduje się znaczna liczba najstarszych znanych skamieniałości homininów. Jednak to właśnie słynny osobnik Australopiteka Afarensis, Dinkinesh, o przydomku 'Lucy’ znaleziony w Afryce Wschodniej był powszechnie uważany za najstarszego hominina, jakiego kiedykolwiek znaleziono, gdy odkryto go w 1974 roku w Etiopii. Skamieniałości ze Sterkfontein datowano jako młodsze, umieszczając je dalej w łańcuchu ewolucyjnym.

„Nowe wieki wahają się od 3,4-3,6 mln lat dla Członu 4, wskazując, że homininy ze Sterkfontein były współczesne innym wczesnym gatunkom Australopiteka, jak Australopiteka Afarensis, we wschodniej Afryce” – mówi prof. Stratford.

Ale używając tej najnowszej metody datowania, naukowcy z uniwersytetów Witwatersrand i Purdue stwierdzili, że skamieniałości Australopiteka w Sterkfontein „były współczesne innym wczesnym gatunkom Australopiteka, jak Australopithecus afarensis, we wschodniej Afryce”, mówi profesor Dominic Stratford, dyrektor badań w jaskiniach i jeden z autorów na papierze.

Na podstawie datowania radiometrycznego popiołu wulkanicznego, Dinkinesh (Lucy) został datowany na 3,2 mln lat temu, a nowe datowanie w Sterkfontein umieszcza Australopiteka na 3,4-3,67 mln lat temu. Ma to „ważne implikacje dla roli Południowej Afryki na etapie ewolucji homininów”, mówi Stratford w komunikacie Wits University .

Australopiteka
”Epoka Kamienia”, Wikimedia Common

Bogactwo jaskiń Sterkfontein

„Sterkfontein ma więcej skamieniałości Australopiteka niż gdziekolwiek indziej na świecie” – powiedział geolog i geofizyk Darryl Granger z Purdue University . „Ale trudno jest uzyskać dobrą datę na nich. Ludzie patrzyli na skamieniałości zwierząt znalezione w ich pobliżu i porównywali wiek cech jaskiniowych, takich jak kamienie naciekowe i otrzymali szereg różnych dat. Nasze dane rozwiązują te kontrowersje. Pokazują, że te skamieniałości są stare – znacznie starsze niż początkowo sądziliśmy” – wyjaśnił Granger, który jest głównym autorem obecnych badań.

„Ta ponowna ocena wieku skamieniałości Sterkfontein Australopiteka ma ważne implikacje dla roli Południowej Afryki na etapie ewolucji homininów. Młodsze homininy, w tym Paranthropus i nasz rodzaj Homo pojawiają się między około 2,8 a 2 mln lat temu. Na podstawie wcześniej sugerowanych dat, południowoafrykańskie gatunki Australopiteka były zbyt młode, by być ich przodkami, więc uznano za bardziej prawdopodobne, że Homo i Paranthropus wyewoluowały we wschodniej Afryce – dodaje Stratford.

Jaskinie Sterkfontein w Johannesburgu zawierają ponad jedną trzecią światowych skamieniałości wczesnych homininów, bez których taki rodzaj dowodów, jaki mamy dziś na temat wczesnych ludzi, nie byłby możliwy. Pozostawiłoby to również ogromne luki w i tak trudnym do zrekonstruowania łańcuchu ewolucyjnym. Nowe badania z jaskini zatytułowanej „Member 4” i jaskini Jacovec ponownie oszacowały wiek znalezionych tu skamieniałości homininów.

Nauka i metodologia stojące za nowym procesem datowania

Granger wyjaśnia naukę i metodologię stojącą za nowym procesem datowania. W środowisku naukowym przypisuje mu się opracowanie metody datowania zakopanych osadów jaskiniowych. Metoda ta została przyjęta przez naukowców i badaczy na całym świecie. Wraz ze swoim zespołem do pomiaru nuklidów kosmogenicznych w skałach wykorzystano metodę zwaną „akceleratorową spektrometrią masową” (przyspieszanie jonów do bardzo wysokich energii kinetycznych).

Badania skupiły się na rozkładzie radioaktywnym izotopów aliminium-26 i berylu-10 znajdujących się w minerale kwarcu, które powstają w wyniku reakcji wysokoenergetycznych promieni kosmicznych w pobliżu powierzchni Ziemi. Rozpad radioaktywny pomaga z kolei datować, kiedy skały zostały zakopane w jaskini, wpadając do wejścia wraz ze skamieniałościami. Wcześniej, Member 4 został datowany przez depozyty kalcytowe flowstone w obrębie jaskini, donosi The Daily Mail . Lepsza metoda jest rzeczywiście datować skały, w których skamieniałości zostały znalezione.

Australopiteka
Autor Brett Eloff. za pozwoleniem Profberger i Wits University, Wikimedia Common

Co to oznacza dla łańcucha ewolucyjnego

Z nową metodą datowania pokazującą Australopiteka istniejący prawie milion lat przed Paranthropus i Homo, sugeruje to, że miały one dużo więcej czasu na ewolucję tutaj. Niektóre z najciekawszych skamieniałości, jak pani Ples, są również odsunięte o milion lat, współistniejąc z wczesnymi homininami, jak Lucy we wschodniej Afryce.

„Ponowne datowanie australopiteków noszących wypełnienia w jaskiniach Sterkfontein bez wątpienia ponownie rozpali debatę nad zróżnicowanymi cechami australopiteków” w Sterkfontein i czy mogli tam być południowoafrykańscy przodkowie późniejszych homininów – podsumowuje Granger.

Powiązane artykuły
Tajemnice

Niewyjaśnione szczątki dzieci znalezione w pobliżu walijskiego średniowiecznego klasztoru

Wykopaliska mające na celu odnalezienie lokalizacji 600-letniego średniowiecznego klasztoru w…
Przeczytaj całość
Tajemnice

Przejazd trumienny Cesarskiej Korony Państwowej: historia kończy rozdział

Klejnoty koronne Wielkiej Brytanii to symbole regaliów i szat liturgicznych monarchii brytyjskiej…
Przeczytaj całość
Tajemnice

Słowo "freelancer" wywodzi się od średniowiecznych najemników

Choć słowo freelancer często czuje się wszechobecne, niewielu zna jego etymologię. W…
Przeczytaj całość
Newsletter
Podoba Ci się o czym piszemy?
Zapisz się na newsletter Świata Tajemnic i wszystkie historyczne newsy wlecą od razu na Twoją skrzynkę!